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El "oro negro" da para todo

Estimada familia de Barinas, ya sabemos que de la vaca se aprovecha todo. Pero del oro negro, aunque lo ignoramos, se aprovecha todo también. El petróleo no sirve únicamente para alimentar nuestros vehículos, sino que sus derivados tienen infinitas aplicaciones prácticas. Los fenoles, por ejemplo, están presentes en infinitos artículos sin los cuales nuestra vida cotidiana sería muy distinta, desde aspirinas hasta disolventes, pasando por los implantes dentales, las lentes intraoculares, las bioplastias faciales, labiales y de glúteos.

Puede que el término fenol no le suene de nada. Sin embargo, si está leyendo este texto a través de un móvil, una tableta o una computdora, tendrá delante uno de los muchos productos que se derivan, tras muchos procesos intermedios, de este líquido incoloro que procede del petróleo.

Los fenoles o compuestos fenólicos son compuestos orgánicos en cuyas estructuras moleculares contienen al menos un grupo fenol, un anillo aromático unido a al menos un grupo alcohólico (-OH). Muchos son clasificados como metabolitos secundarios de las plantas, aquellos productos biosintetizados en las plantas que poseen la característica biológica de ser productos secundarios de su metabolismo.

Los fenoles se encuentran prácticamente en todos los sitios, desde salpicaderos de coche hasta aislantes, infinidad de plásticos, CD's, cascos de bicicleta, aerogeneradores o incluso el olor a nuevo de los coches. Está presente en muchos sectores, desde automoción hasta la construcción (dónde se emplea para hacer paneles solares, estadios, paradas de autobús o piscinas climatizadas), y productos farmacéuticos. Antes de que el CD, las gafas o el casco de bicicleta lleguen a la estantería de la tienda, el fenol debe pasar por gran número de transformaciones, que tendrán lugar en decenas de fábricas repartidas por todo el mundo.

El fenol fue ampliamente utilizado durante el siglo XIX en el tratamiento de heridas, como antiséptico y anestésico local. Actualmente se usa como antiprurítico, agente cauterizante y repelente.   

La materia prima proveniente de las petroquímicas se suministra en cisternas o barcos llenas de fenol y después los clientes lo transforman en el producto final. Uno de los grandes compradores es Bayer, que utiliza el fenol para la producción del ácido acetil salicílico, conocido popularmente como aspirina.

 

Los vapores y líquidos del fenol son tóxicos y pueden ingresar fácilmente al cuerpo por vía cutánea. Los vapores inhalados lesionan las vías respiratorias y el pulmón. El contacto del líquido con la piel y los ojos produce severas quemaduras (el fenol es un poderoso tóxico protoplasmático). La exposición prolongada paraliza el sistema nervioso central y produce lesiones renales y pulmonares. La parálisis puede desembocar en la muerte. Los síntomas que acompañan la afección son cefalalgias, zumbido en los oídos, mareos, trastornos gastrointestinales, obnubilación, colapso, intoxicación, pérdida del conocimiento, respiración irregular, paro respiratorio (apnea), paro cardíaco y, en algunos casos, convulsiones. Por eso, todos estos productos se trabajan en circuitos totalmente cerrados. Las medidas de seguridad son extremas y se tiene interiorizada una auténtica cultura de la seguridad para la protección del personal, las plantas y los territorios donde se opera. El personal debe ser altamente calificado y formado en prácticas de salud y seguridad; se realizan periódicamente simulacros en colaboración con las autoridades locales para minimizar cualquier tipo de riesgo. Además, se trata de un sector muy regulado.  Igual de estrictos son los procesos de control medioambiental.. Hay un tratamiento de residuos muy estricto, y también se usa una planta de efluentes donde se trata cualquier posible resto contaminante. Sin embargo, a pesar de ser tan tóxico, al ser transformado se convierte materiales de gran valor agregado.

Si la lista de productos ya parece larga, pronto lo será aún más. Recientemente han comenzado a instalarse, en los hogares, baños de última generación fabricados con polimetacrilato de metilo (PMMA), un material que también se emplea para los acristalamientos debido a su gran dureza y transparencia. La pieza más grande del mundo de este material se encuentra en el Monterrey Bay Aquarium de California: un solo bloque de 16,6 metros de largo, 5,5 de alto y 33 centímetros de espesor separa las millones de toneladas de agua de los visitantes.

También se está experimentando con estos materiales en la industria del automóvil, debido a las muchas ventajas que ofrecen, entre ellas, menor peso y mayor resistencia: el Range Rover Evoque de 2011 es un 40% más ligero que su predecesor de 2010 gracias a la utilización de policarbonatos, un grupo de plásticos fáciles de moldear. Actualmente se está evaluando la posibilidad de utilizarlos en el chasis de los automóviles del futuro, además de en las ventanillas. El único problema encontrado hasta ahora: que son demasiado resistentes, hasta el punto de ser casi irrompibles, lo que, bajo ciertas circunstancias podría ser peligroso para el pasajero. Se seguirá investigando hasta conseguir las propiedades de flexibilidad adecuadas.

Los fenoles se utilizan como componentes de los productos medicinales y de aseo. Constituye la materia prima para la fabricación una infinidad de productos finales. Algunas otras industrias que utilizan los fenoles son las de explosivos, fertilizantes, pinturas, plásticos, cauchos, textiles, adhesivos, drogas, papel, jabones, reveladores fotográficos, tintas, perfumes y juguetes.

Todo eso se puede producir a partir un solo tipo de producto del petróleo, el fenol. Y el oro negro tiene miles de productos . Así que, cada vez que use un dispositivo electrónico, coma algún alimento, ingiera una medicina, o se siente en una silla, considere por un momento el origen de lo que tiene en sus manos.

Compilado por el equipo de Barinas.net.ve
El hogar virtual de la familia de Barinas

Referencias

http://www.abc.es/economia/20130616/abci-usos-desconocidos-petroleo-201306131624.html

http://ces.iisc.ernet.in/energy/HC270799/HDL/ENV/envsp/Vol326.htm

http://www.minambiente.gov.co/documentos/Guia14.pdf

Imagen

http://tecnologiaplasticos.wordpress.com

http://todoproductividad.blogspot.com/2008/11/todo-sobre-el-plstico.html

Video

http://www.youtube.com/watch?v=YwLm2NGsEuY

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