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La lepra, un mal milenario, ahora puede diagnosticarse tempranamente.

Estimada familia barinesa,la lepra es una enfermedad infecciosa, de nula transmisibilidad cuando está debidamente tratada, aunque los pacientes que no reciben tratamiento (o cuando éste es inadecuado) sí constituyen una fuente de contagio.En nuestros tiempos y en Venezuela, poco hemos oido hablar de esta enfermedad, pero en otros lugares es endémica.

La lepra fue históricamente incurable, mutilante y vergonzosa. Se sabe que afecta a la humanidad desde hace al menos 4000 años, cuando en 2009, en las excavaciones en un sitio arqueológico llamado Balathal (Rayastán, al noroeste de India), se encontraron en lo que había sido un asentamiento (chozas de piedra y ladrillos de barro, y cultivaban la cebada) los restos óseos de un varón adulto de unos 30 años de edad con muestras de haber padecido esta enfermedad (y de no haber recibido ningún tipo de tratamiento), enterrados en ceniza de estiércol de vaca en un recinto de piedra de paredes gruesas en los límites de dicho asentamiento. La datación por radiocarbono indicó que el esqueleto fue enterrado entre el 2500 y el 2000 a. C.. La anterior evidencia más antigua de la lepra era un esqueleto egipcio del siglo II a.C..

La semiología de la lepra es en función de la reacción inmune del paciente , a alguna de las bacterias que producen citoquinas (que inducen y median la activación macrofágica y fagocitosis). Pudiendo tomar dos formas:

Tuberculoide: produce grandes manchas hiperestésicas y más tarde anestésicas. Son pacientes con una fuerte reacción celular pero baja humoral (baja titulación de anticuerpos): presentan por lo tanto reacción positiva a la lepromina. Los tejidos infectados típicamente tienen muchos linfocitos y granulomas, pero relativamente pocas bacterias .

Lepromatosa: origina grandes nódulos en la piel o lepromas. La progresión de las lesiones causa grandes deformaciones. En la lepra lepromatosa aparecen numerosas máculas eritematosas, pápulas o nódulos. Existe extensa destrucción de tejidos, como por ejemplo cartílago nasal y orejas, apareciendo en fases avanzadas la típica "facies leonina". También hay afectación difusa de los nervios periféricos con pérdidas sensoriales.

La temperatura del interior del cuerpo del armadillo es lo suficientemente baja como para favorecer el crecimiento de la bacteria que causa la lepra, Mycobacterium leprae. Utilizando el armadillo, los científicos fueron capaces de desarrollar una vacuna experimental contra la lepra y estos mamíferos sudamericanos poco comunes nos han ayudado a comprender y a desarrollar tratamientos contra la enfermedad. Dado que esta bacteria no crecerá en un cultivo y que la lepra no afecta a la mayoría de los mamíferos, el armadillo de nueve bandas ya se ha convertido en la principal fuente de M. leprae en la investigación. Se desarrolló una vacuna experimental contra la lepra Creada por el venezolano Jacinto Convit), que se purificó a partir de bacterias leprae muertas. La OMC esperaba que esta vacuna eliminase la lepra por completo. El programa de desarrollo de la vacuna se extendió desde la década de los setenta hasta finales de los noventa, cuando la vacuna BCG, que se administra en todo el mundo para prevenir la tuberculosis, demostró ser similarmente efectiva contra la M. Leprae.  El estudio de la bacteria purificada permitió conocer mucho mejor la lepra, y se tradujo en nuevos tratamientos para la enfermedad, lo cual ha permitido que los pacientes de lepra dispongan hoy de diversos tratamientos y que puedan llevar una vida normal (libre de las terribles desfiguraciones que anteriormente causaba esta enfermedad).

El contagio se produce entre un enfermo con posibilidad de transmitir la enfermedad (ya que no todos los que padecen lepra eliminan bacilos fuera de su organismo, posibilidad que se elimina al administrar medicación) y una persona sana susceptible (debido a una predisición genética, ya que la mayoría de las personas posee resistencia natural al Mycobacterium leprae). Es decir, que debe conjugarse un enfermo que actúe como agente infeccioso y otra persona sana con una predisposición especial, durante un período de varios años, para que suceda el contagio.

La lepra fue uno de los principales flagelos en el pasado. Pero lejos de estar relegada a los libros de historia, cada año surgen unos 200.000 nuevos casos de esta enfermedad infecciosa. Y pese a que en la actualidad existe un tratamiento eficaz con antibióticos, las personas que viven en comunidades remotas suelen recibir diagnósticos errados, por lo que la afección les deja secuelas permanentes.

Después de India, Brasil es el segundo país del mundo en cuanto a incidencia de la enfermedad y la nación que concentra el 90% de los casos en América. El doctor Francisco Reis Viana lleva tratando casos de lepra en el Hospital Curupaiti de Río de Janeiro hace tres décadas y dice que las cifras son un gran reto. "La situación en Brasil es grave. El país tiene 30.000 nuevos casos de la enfermedad cada año y es difícil contenerla porque se está propagando y es difícil diagnosticar y tratar a todo el mundo", le comenta a la BBC. Debido al largo periodo de incubación, la gente puede estar contagiando la enfermedad a otros durante años sin saber que la tienen.

Como la mayoría de casos se dan en lugares pobres y generalmente en áreas remotas, la tarea de detectar y tratar la enfermedad es cada vez más complicada. Pero parece que hay una nueva esperanza para el diagnóstico de la enfermedad antes de ésta se contagie a otros pacientes y de que cause daño físico. El laboratorio OrangeLife de Río de Janeiro acaba de presentar una prueba, similar a un test de embarazo, que es capaz de diagnosticar la enfermedad con una gota de sangre en unos diez minutos. El presidente de la compañía, Marco Collovati, asegura que cada prueba costará menos de un dólar "justo el precio de un helado". Este test rápido permitirá detectar la enfermedad de forma temprana antes de que el paciente tenga lesiones en los nervios o deformaciones. Es una auténtica revolución después de más de 3.000 años en los que la lepra ha causado mucho estigma, sufrimiento y prejuicios.

La prueba rápida es fácil de usar en cualquier lugar, no requiere refrigeración y tiene un amplio potencial para llegar a áreas remotas donde obtener un diagnóstico es complicado. El dispositivo con el que se hace la prueba tiene un tamaño similar a la mitad de una tarjeta de crédito y contiene una tira reactiva -en la que se pone la gota de sangre del paciente- que detecta los anticuerpos producidos para combatir al infección. Al igual que un test de embarazo, tiene dos líneas: una para un resultado positivo y otra para un resultado negativo. Con una precisión de aproximadamente el 90%, detecta la mayoría de las fases tempranas de la lepra. En el 10% de los casos restantes, los pacientes producen muy pocos anticuerpos como para poder ser detectados.

El gobierno brasileño va a probar este dispositivo en dos de las áreas con mayor incidencia de la enfermedad antes de ser adoptado a nivel nacional.

Esperemos entonces que una detección temprana de esta enfermedad, soportada sobre una politica de salud pública agresiva, logre erradicar una enfermedad que ha sido la pesadilla de muchos durante milenios. 

Compilado por el equipo de barinas.net.ve

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Referencias

http://www.notitarde.com/Valencia/Jacinto-Convit-creador-de-vacuna-contra-la-lepra-cumple-hoy-99-años/2012/09/11/131696

http://www.bbc.co.uk/mundo/noticias/2013/04/130427_salud_lepra_test_detectar_enfermedad_lav.shtml

http://es.wikipedia.org/wiki/Lepra

http://www.animalresearch.info/es/avances-medicos/156/desarrollo-de-tratamientos-para-la-lepra/

imagen

http://www.mischuminadas.com/2010/07/fotos-de-enfermos-de-lepra-leprosos.html

http://www.muyinteresante.es/naturaleza/articulo/los-armadillos-contagian-la-lepra

Video

http://www.youtube.com/watch?v=HvJKSQNK5-0

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